La verdad sobre benzoato de sodio y benceno

Los fabricantes usan comúnmente benzoato de sodio en refrescos y otros alimentos como agente antimicrobiano. En 2005, la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos reveló que el benzoato de sodio en algunas bebidas no alcohólicas reaccionaba con vitamina C y ácidos similares para formar el carcinógeno benceno. No pasó mucho tiempo después de este anuncio que las agencias de noticias como la BBC y los blogs de Internet por igual se llenaron de titulares mordaces sobre las bebidas cancerosas almacenados en los estantes de las tiendas.

Descubrimiento de reacción

Aunque los medios de comunicación despertaron la preocupación pública por el benceno en los alimentos alrededor de 2005, los investigadores descubrieron por primera vez la reacción entre el benzoato de sodio y la vitamina C, también conocida como ácido ascórbico, a principios de los años noventa. La innovadora investigación apareció por primera vez en 1993 en el “Journal of Agriculture and Food Chemistry”. Los investigadores Lalita K. Gardner y Glen D. Lawrence describieron la reacción química exacta que tiene lugar entre el benzoato de sodio y la vitamina C para producir benceno, y advirtió que esta reacción debería ser una preocupación para la industria alimentaria.

Conclusiones iniciales de la FDA

El nivel seguro de benceno permitido en el agua potable es menos de 5 partes por billón, según lo establecido por la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos. En noviembre de 2005, la FDA examinó los resultados de su Estudio de Dieta Total — que tomó muestras de alimentos entre 1995 y 200. La EPA encontró 10 refrescos de casi 200 muestras que contenían más de 5 partes por billón de benceno. De estas bebidas, nueve habían añadido benzoato de sodio y ácido ascórbico, y una — una bebida de arándano — sólo tenía aditivos de ácido ascórbico.

Encuesta de Seguimiento

La FDA continuó probando bebidas para niveles elevados de benceno entre 2005 y mayo de 2007. La mayoría de los productos examinados contenían menos de 5 partes por mil millones de lımites. Los fabricantes discontinuaron o reformularon los productos que superaban los niveles seguros de benceno. La FDA también evaluó los métodos de prueba del estudio de dieta total en 2006 y encontró que algunos de los mayores números de benceno puede haber sido el resultado de la exposición al calor durante el proceso de prueba.

Reducción de la ocurrencia de benceno

AIB International, un auditor independiente de calidad de alimentos, señala que los fabricantes pueden tomar una serie de precauciones para evitar la formación de benceno de las sales de benzoato y ácido ascórbico. Pasos como la adición de edulcorantes, la eliminación de oxígeno de los alimentos, elevar el pH de los alimentos por encima de 2 y evitar la exposición a la luz o el calor puede limitar las posibilidades de la formación de benceno. Los fabricantes que siguen prácticas seguras pueden prevenir eficazmente el benceno en sus productos alimenticios.